Un monde perdu en Antarctique


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L’Antarctique, situé autour du pôle Sud, a révélé une belle surprise à une équipe de chercheurs britanniques. Ces derniers ont découvert un espace situé à 2.500 mètres de profondeur dont l’existence était totalement ignorée. Un « monde perdu« . Ce sont les mots d’Alex Rogers (Université d’Oxford), personnage principal de cette découverte. 
L’étude, publiée dans PLoS Biology, annonce que des espèces pour la plupart jamais observées ont été découvertes dans les eaux bordant l’Est de l’Antarctique. « Crabes yéti« , pieuvres et étoiles de mer (dont une à 7 branches) sont entre autres les nouvelles espèces aperçues. 
Mais comment ces colonies peuvent-elles survivre à une telle profondeur dans une eau glacée et une obscurité quasi-totale ? La proximité avec des volcans sous marins permet un réchauffement de l’eau grâce aux rejets de fumées noires. Mais attention à ne pas trop s’approcher ! Certains crabes en ont fait l’expérience et présentaient des brûlures car l’eau est à une température de 380°C dans le périmètre rapproché des volcans. « Ces sources accueillent des animaux qu’on ne trouve nulle part ailleurs sur la planète et qui tirent leur énergie non pas du soleil mais d’éléments chimiques tels que le sulfate d’hydrogène« , rapporte Alex Rogers. 

Cette étude a non seulement permis d’étudier de nouvelles espèces, mais pourra aussi aider à comprendre comment la vie peut exister dans des milieux défavorables. Et pourquoi pas sur d’autres planètes.

Pour aller plus loin: Rogers AD, Tyler PA, Connelly DP, Copley JT, James R, et al. (2012) The Discovery of New Deep-Sea Hydrothermal Vent Communities in the Southern Ocean and Implications for Biogeography. PLoS Biol 10(1): e1001234. doi:10.1371/journal.pbio.1001234

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